Non arrendetevi mai alla discriminazione anagrafica

Sheila_Callaham.jpg

L'unico modo per cambiare idea sull’invecchiamento è smettere di sfuggirlo e questo vale per ognuno, a qualsiasi età

Sheila Callaham, collaboratrice di Forbes.com, autrice e consulente per l'inclusione e la diversità

Con all’attivo una lunga esperienza nella gestione di un programma di inclusione e diversità per un'azienda multinazionale, Sheila Callaham sperimenta in prima persona gli effetti discriminazione anagrafica. Dopo essersi trasferita in uno stato diverso per motivi familiari, Sheila deve fare i conti con gli alti e bassi della ricerca di un nuovo impiego dopo i 50 anni.

Come persona con molte esperienza, Sheila non ha intenzione di accettare lo status quo. Al contrario, in qualità di collaboratrice di Forbes.com e di life coach, informa aziende e professionisti su come la discriminazione basata sull'età influisca sull'ambiente di lavoro e su cosa può essere fatto al riguardo.

Trovo particolarmente promettente che, nonostante un mercato del lavoro che chiude le porte, Sheila continui a essere in vetta alla sua curva di apprendimento. Magari non ci facciamo caso, ma invecchiare implica la capacità di diventare l’unità di misura di se stessi. Quindi, ecco la sua storia.

Se pensi alla tua vita come un film, qual è stato l’evento che ti ha portato dove sei ora?

Dopo aver trascorso oltre un decennio a gestire la diversità e l'inclusione per una grande azienda farmaceutica, mi sono licenziata per trascorrere più tempo con i miei quattro figli che stavano crescendo troppo in fretta. Mi ritengo molto fortunata di aver potuto godere di questo tempo con la mia famiglia che, fra l’altro, mi ha permesso di perseguire altri sbocchi professionali e creativi.

Tre anni fa, mi sono trasferita in Texas dalla Carolina del Nord e ho deciso che il modo migliore per integrarmi nella mia comunità e fare nuove amicizie fosse cercare lavoro. Settimana dopo settimana, mese dopo mese, ho fatto domanda per un lavoro, sono stata presente in rete e mi sono fatta conoscere di persona. Ho persino assunto un coach per la carriera. Ma dopo tre anni di contatti mirati con aziende e organizzazioni, sono ancora una libera professionista.

Cosa puoi dirci di questa esperienza di ricerca di lavoro?

Sono sbalordita da ciò che ho osservato sul processo di selezione dei candidati. È un sistema che ha bisogno di essere ripensato. Mentre esistono protezioni legali per razza, genere e disabilità, l'età viene trascurata. È questa osservazione, insieme alla mia competenza in materia di diversità e inclusione, che ha portato alla mia partecipazione a Forbes.com come collaboratore. Adoro avere questa piattaforma per educare e aumentare la consapevolezza su temi di diversità e inclusione e per influenzare il cambiamento, specialmente per quanto riguarda i lavoratori più anziani.

Ricordi la prima volta che hai capito che i lavoratori più anziani sono esclusi dal concetto di "diversità e inclusione"?

Immagino che questo sia stato il più grande shock per me, dal momento che il mio precedente datore di lavoro per il quale ho sviluppato un programma di diversità e l'inclusione che è diventato un'iniziativa globale, era molto sensibile al tema dell'età. Per esempio, avevamo gruppi di “affinità” che univano lavoratori di diversi età e prevedeva occasioni di collaborazione, come il mentoring reciproco. Mi ci è voluto del tempo per rendermi conto che ero esclusa dalle opportunità di lavoro a causa della mia vasta esperienza, che è legata direttamente alla mia età.

In uno dei tuoi articoli su Forbes, hai sottolineato che il 92% delle aziende non è a conoscenza di questa distorsione relativa all'età nei loro programmi di D&I. Perché credi succeda?

In generale, le aziende danno la priorità agli sforzi laddove riscontrano il rischio maggiore in termini di responsabilità. Di conseguenza, l'impulso dei programmi di Diversity & Inclusion si è concentrato principalmente sulle questioni di razza e di genere. Negli ultimi 15 - 20 anni, la comunità LGBTQ ha fatto passi da gigante, ed è incredibile per me che non ci siano ancora protezioni federali negli Stati Uniti. Per fortuna, molte città e stati hanno aggiunto protezioni per questo gruppo storicamente privo. Do un enorme credito alla Campagna per i diritti umani e all'Indice sull'uguaglianza aziendale che misura le imprese americane nel loro trattamento di dipendenti gay, lesbiche, bisessuali e transgender, ma anche a consumatori e investitori per aver spostato l’ago della bilancia. Questa è esattamente l'attenzione di cui ora abbiamo bisogno per l'età.

Inoltre, la discriminazione basata sull'età è ampiamente sottostimata, principalmente perché è difficile da dimostrare. Fino a quando le persone non inizieranno a denunciare l’ageism e a trascinare le aziende in tribunale, è improbabile che si verificheranno cambiamenti.

Hai la sensazione che le donne anziane tendano ad essere escluse più degli uomini o abbiamo finalmente raggiunto la parità su qualcosa?

Esistono molti dati che dimostrano che le donne anziane sono toccate in modo sproporzionato dal pregiudizio dell'età e che guadagniamo ancora meno degli uomini per lo stesso lavoro. In conclusione, abbiamo ancora molta strada da fare.

Pensi che, poiché l'età è la forma più comune, sottile e accettata di discriminazione, ciò renda più difficile per i media comunicare efficacemente al riguardo?

Credo che la gente abbia paura di invecchiare, quindi è più facile dimenticare questo fenomeno naturale e ignorare ciò che sta accadendo alle generazioni più anziane. Ho letto una storia sul New York Times della scrittrice Leslie Kendall Dye in cui descrive una conversazione telefonica con sua madre che soffre di demenza. A un certo punto, Leslie risponde: "Sto urlando perché mi ricordi tutto quello che temo: invecchiamento, malattia, fragilità, sfortuna, perdita, impermanenza, qualsiasi cosa se è spaventosa, mie la ricordi!”.

Certo, Leslie non ha a che fare con una persona anziana sul posto di lavoro; questa è sua madre che vive in una struttura perché sta perdendo il senso di sé. È spaventoso, non c'è niente da fare. Ma ecco il punto, sul posto di lavoro non appena i primi capelli iniziano a ingrigire o appare una ruga, iniziamo a ricorrere a tinture e Botox. Perché? Perché siamo stati programmati a credere che la giovinezza sia buona e la vecchiaia no.

L'unico modo per cambiare quest’idea dell’invecchiamento è smettere fuggire e questo vale tutti, a ogni età. Dobbiamo lavorare insieme per valorizzare ogni persona, indipendentemente dall'età. Significa chiedere molto, lo so, ma alla fine è l'unico modo.

Gli studi dimostrano che i bambini di quarta elementare hanno già una visione negativa delle persone anziane, a causa della socializzazione a casa, a scuola e attraverso i media. Come hanno scritto i professori Jeff Greenberg, Jeff Schimel e Andy Martens nel loro articolo del 2002: “Fra i giovani, l’ansia è una risposta comune alle persone anziane e le ragioni principali sembrano essere che gli anziani ci ricordano cosa potrebbe o probabilmente potrà capitare a tutti noi alla fine”.

Viviamo in una società dominata dai giovani. Se ci pensate, le persone in sovrappeso o quelle non considerate particolarmente attraenti lottano con gli stessi problemi di esclusione. Quindi, con l'invecchiamento, si cerca di evitare l'ovvio senza alcuna considerazione per la persona emarginata, motivo per cui le aziende hanno bisogno di formare i dipendenti sul tema dei pregiudizi inconsci. Dobbiamo comprendere la programmazione interna secondo cui le persone anziane non fanno parte della "cultura aziendale".

I media possono contribuire bloccando l’eterna rappresentazione degli anziani come smemorati, goffi e sempre fra i piedi. Abbiamo bisogno di più storie di persone anziane che vivono una vita normale proprio come chiunque altro, piuttosto che far sembrare "incredibile" il loro lavoro, lo sci da discesa o l'avvio di un'attività dopo i settant’anni.

Qual è la cosa più sorprendente o inaspettata che hai imparato finora sull'invecchiamento e sull'inclusione?

Quello che trovo più sbalorditivo è che i responsabili delle assunzioni non vogliono candidati con tanta esperienza; infatti, spesso limitano deliberatamente il pool di candidati attraverso i loro pregiudizi e stereotipi. Non riesco a immaginare di gestire un'azienda e di non voler sempre assumere la persona più esperta, la più intelligente, la più innovativa, con i più alti livelli di abilità e talento. Questo è un momento entusiasmante per creare un cambiamento. 

Gli ambasciatori dell'età che fanno da apripista - come Ashton Applewhite, Elizabeth White e Cindy Gallop, per citarne alcuni - stanno sfidando la mentalità culturale in modi che (si spera) rimodelleranno quello che le persone pensano dell'invecchiamento. È come hai scritto nel tuo recente articolo “Combattete la discriminazione anagrafica, non l’invecchiamento”, queste donne aiutano le persone capire non solo perché è indispensabile farlo, ma come farlo in parole e azioni.

Parlando di te, cosa provi per l’invecchiamento?

Adoro chi sono adesso. Sono creativa e piena di energia. Imparo sempre qualcosa di nuovo. In effetti, ho appena iniziato a studiare il violino, cosa che ho sempre desiderato fare! Dico a mio figlio di 17 anni che, mentre non mi dispiacerebbe avere la flessibilità che avevo quando ero più giovane (sono una ballerina), per riaverla non rinuncerei mai alla saggezza che ho accumulato in questi anni. Con ogni decennio in cui vivo, guardo indietro e vedo quanto sono arrivata lontano, quanto ho imparato e questo è un dono.

Hai un modello per l'invecchiamento? Puoi parlarcene?

Penso ad Ashton Applewhite. Adoro il modo in cui articola questi problemi sull'età e sul perché è importante affrontarli.

Come si è evoluto il tuo rapporto con l'invecchiamento considerando la tua esperienza professionale come coach?

Quando studiavo per diventare un coach motivazionale, ho pensato che fosse perché avevo bisogno degli strumenti e delle tecniche per vedermi attraverso la transizione che stavo per vivere, quella di lasciarmi alle spalle una straordinaria carriera per dedicarmi a tempo pieno alla mia famiglia e alla scrittura. È stato un grande cambiamento, non solo per me, ma per tutta la famiglia. Il coaching è stato sicuramente utile durante quella transizione iniziale, non da ultimo perché ho aiutato i miei figli, all’epoca liceali, a rendersi conto che scarpe da tennis da $ 200 erano fuori discussione!

Le mie capacità di coach mi sono servite in ogni fase del processo. Mentre il mio figlio minore entra nel suo ultimo anno di scuola superiore, sto pensando a come voglio vivere la vita nei prossimi 50 anni! Lavoro incessantemente per connettermi alla visione di come voglio interagire con gli altri e contribuire al mondo che mi circonda.

Quali sono i più grandi stereotipi sull'invecchiamento di cui le donne hanno bisogno per sfatare?

Non esiste un limite di età per vivere la vita al massimo. Qualunque tipo di vita una donna possa immaginare è esattamente la vita che dovrebbe cercare di creare. Sia che scelta di girare il mondo in solitaria o di gestire un’azienda.

D'altro canto, in che modo l'invecchiamento ha influito su ciò che fai e sul modo in cui lo fai?

Il mio obiettivo è vivere al massimo delle mie capacità. Adoro la sfida, quindi imparo sempre qualcosa di nuovo. Cinque anni fa ho iniziato a studiare tango argentino e a ballare settimanalmente, anche durante i miei viaggi. Un paio di anni fa ho affrontato gli investimenti e ora gestisco autonomamente una parte significativa del mio fondo pensione. All’inizio di quest’anno, ho completato una certificazione delle risorse umane che ha richiesto diversi mesi di sforzi mirati. E, come ho detto prima, sto imparando a suonare il violino.

Un numero crescente di professionisti ha più carriere nel corso della vita: che consiglio puoi dare a coloro che non intendono andare in pensione?

Come me, possono sempre lavorare come freelance mentre reinventano se stessi. Suggerisco di uscire, conoscere gente, potrebbe benissimo darsi che sia il percorso verso un nuovo lavoro. 

Un'ultima cosa, come definiresti la tua filosofia sull'invecchiamento?

L'età non è uno svantaggio, è una piattaforma di saggezza.